COR0250

Written evidence submitted by Hackney Council (COR0250)

 

Contingency  Asylum  Accommodation 

 

  1. Further to  the  Independent Chief  Inspector  of  Borders  and  Immigration  beginning  a  welcome   inspection of  the  use  of  hotels  and  barracks  as  contingency  asylum  accommodation,  I  am   writing to  share  with  you,  and  the  members  of  your  committee,  our  concerns  about  the   Government’s  failure to   act  properly  to  deal  with  those  seeking  asylum  in  the  United  Kingdom. 

 

  1. As a  local  authority  we  have  a  long  and  continuing  commitment  to  campaign  to  bring  an  end  to   the Government’s  damaging  ‘hostile  environment’  policies.  These  policies  have  been   ineffective and  malicious  and  it  is  very  clear  now  that  they  have  almost  certainly  had  no  real   impact on  the  number  of  ‘voluntary’  deportations,  the  original  stated  aim,  but  instead  have  made   the lives  of  those  directly  and  indirectly  impacted  by  this  approach  unsafe,  undignified,  and   unacceptable.    

 

  1. In its  wake  it  has  also  destroyed  the  lives  and  wellbeing  of  people  who  have  lived  here  for   decades, and  who  rightly  felt  that  they  could  call  the  UK  their  home.  As  part  of  our  commitment   against the  hostile  environment  we  are  proud  that  we  were  the  first  local  authority  in  the  UK  to   pass a  comprehensive  Windrush  Generation  motion,  pledging  to  oppose  the  criminalisation  of   Windrush families,  celebrating  annual  Windrush  Day,  pressing  central  Government  for  a  public   enquiry  into  that  scandal, and   calling  for  an  end  to  the  hostile environment   immigration  policies.   

 

  1. We  would  have  hoped  that  the  Home  Office  would  have  responded  much  sooner  to  the  Wendy  Williams  Windrush  Lessons  Learned  Review.  The  report  concluded  that  the  Home  Office  had  demonstrated ‘institutional  ignorance  and  thoughtlessness’  towards  the  issue  of  race,  and  the   Equality  and  Human  Rights  Commission  found  that  the  Home  Office  broke  the  law  and  did  not  comply  with  section 1 49  of  the  Equality  Act  2010  (the  Public  Sector  Equality  Duty). 

 

  1. The Home  Office  and  the  government  now  need  to  publicly  demonstrate  that,  in  responding  to   the  recommendations  from  the  Lessons  Learned  Review,  they  have  considered  the  impact  of  those  policies  for  members  of  the  Windrush  generation.  They  must  also  demonstrate  a  willingness  to  challenge  and  change  poor  attitudes  towards  those  who  have  come  here  to  seek  asylum.

 

  1. The very  people  who  we  should  be  ensuring  we  are  providing  a  safe  haven  from  the   circumstances  that  they  are  fleeing,  are,  in  a  pandemic,  being  let  down  and  are  needlessly  suffering  as  a  result. 

 

Poor  Communication  and  Coordination 

 

  1. In  July  2020,  and  after  a  very  limited  consultation  with  the  local  area  in  advance,  a  contingency  hotel  was  set  up  in  Hackney  with  250  beds.  Whilst  we  have  experienced  some  productive  relationships with  hotel  staff,  there  remain  significant  coordination  issues  that  we  would  like  to   see  considered  and  improved  at  a  national  level  as  well  as  better  consideration  of  the  wellbeing  and  needs  of  people  seeking  asylum  in  the  UK.  

 

  1. Since  its  opening,  hotel  staff  appear  overwhelmed  and  unable  to  manage  the  high  level  of  needs  that  asylum  seekers  in  the  hotel  are  presenting  with.  As  a  result  of  the  lack  of  consultation  and  communication  this  has  been  heightened  due  to  their  limited  knowledge  of  the  local  area  and  an  inability  to  signpost  to  other  services.  Had  inductions  been  completed  with  the  Council  and  relevant  partners  ahead  of  time, this   might  have  been  mitigated.  

 

  1. Our  services  have  also  been  pressured  as  we  have  had  to  re-allocate  resources  to  account  for  increased  child  age  assessments  and  liaising  with  the  voluntary  and  community  sector  to  provide  much  needed,  but  unanticipated,  community  based  support.  

 

  1. We  also  question  why  individuals  that  required  an  age  assessment  were  placed  in  contingency  hotels  at  all,  not  given  the  benefit  of  the  doubt  to  be  accommodated  as  minors,  and  therefore  unaccompanied  while  awaiting  the  outcome  of  the  age  assessment.  

 

  1. The  Home  Office  have  now  also  put  a  contingency  hotel  on  standby  next  to  an  existing  contingency  hotel  in  Shoreditch.  We  were  not  consulted  on  this  decision  and  if  mobilised,  this  could  almost  certainly  create  capacity  issues  for  local  services  which  operate  in  the  area.  

 

  1. We  have  also  found  that  there  has  been  very  limited  reporting  available,  particularly  in  relation  to  length  of  stay,  turnover,  and  needs.  This  information  is  essential  to  be  able  to  plan  for  service  provision  and  signposting,  from  all  sectors,  as  well  as  knowledge  of  resident  safeguarding  and  health  needs.   

 

  1. We  also  find  the  lack  of  medium-long  term  planning  by  the  Home  Office  to  be  incredibly  challenging  when  we  are  planning  our  own  care  and  support  response.  

 

  1. The Home  Office  have  confirmed  that  contingency  hotels  will  be  in  place  until  at  least  the  end  of   March and  likely  till  the  summer.  The  lack  of  clarity  around  this  means  that  vital  care  which   requires  more  medium-long  term  planning,  such  as  mental  health,  is  very  difficult  to  deliver.  

 

Failure  to  Meet  Needs 

 

  1. As  a  minimum  we  would  have  expected  that  once  placed  in  the  accommodation,  that  the  residents  would  have  had  some  of  their  basic  needs  met.  Shockingly  however,  we  have  been  informed  that  this  is s imply  not  the  case.   

 

  1. We  are  very  concerned  that  there  have  been  complaints  about  lack  of  access  to  simple  amenities  such  as  food, w arm  clothes  and  toiletries.  

 

  1. Care4Calais  have  been  working  with  local  faith  groups  and  the  accommodation  manager  to  provide  clothing  distribution  to  support  some  of  this  need,  but  planning  in  advance  with  the  local  community  sector  is  required  in  order  to  provide  effective,  holistic,  and  timely  support.  

 

  1. In relation to  food,  the  accommodation  provider  has  informed  us  that  culturally  appropriate  food   is  not  possible  to  provide  due  to  a  diverse  population  with  varying  requirements.  We  reject  this.  Despite  the  very  difficult  and  challenging  circumstances  surrounding  the  current  pandemic, Hackney  Council  have  worked  with  Food  Network  partners  across  the  borough  to  enable  a  sustainable, diverse,  and  equitable  food  offer  for  people  in  Hackney  who  have  been  impacted  by   the pandemic,  particularly  through  food  insecurity.  This  has  specifically  focused  on  building  the   capacity of  culturally  specific  food  offers  across  all  wards  in  the  borough,  and  enabling  food   deliveries  to  be  made.    

 

  1. It is  absolutely  possible  to  meet  culturally  diverse  needs,  and  it  is  vital  to  do  so.  Not  just  in   relation  to  basic  rights,  but  just  as importantly  from  a  health and  wellbeing  perspective. 

 

  1. We ask  the  committee  to  consider  a  range  of  options  in  order  to  meet  these  needs,  for  instance   commissioning  local  organisations  in  hotel  locations  to  provide  this  offer. 

 

  1. In addition, delays  in  being able to  access the               small amount of  money that individuals are entitled to has meant that individuals could not purchase over the counter medication when needed.    

 

  1. To illustrate  in  a  stark  way  how  basic  needs  are  clearly  not  being  met  ,  I  attach  a  photo  of  the   toiletries that  the  residents  have  been  provided  with.  As many asylum seekers have  been  in  the   contingency hotels  for  a  number  of  months  and  continue  to  be  placed  there,  the  products   displayed in  the  below  image  are  utterly  unsuitable  for  their  needs.  To  us  this  reflects  an   institutional failure  to  provide  people  with  basic  respect  and  dignity,  and  acknowledge  people’s   humanity.    

 

  1. It  has  now  also  become  apparent  that  many  asylum  seekers  have  had  their  mobile  devices  confiscated upon  arrival  to  the  UK,  and  are  now  having  to  rely  on  hotel  receptions  and  sharing   devices amongst  residents  who  managed  to  keep  them,  to  access  crucial  information  and   services  online.    

 

  1. It seems  that  there  has  been  absolutely  no  consideration  of  how  asylum  seekers  with  no  device   will be  able  to  access  services  that  have  predominantly  moved  online  as  a  result  of  the   pandemic.  

 

  1. Finally,  and  entirely  unacceptably,  some  sites  do  not  have  wifi  or  device  access  for  school  aged  children  to  access  remote  education  during  the  periods  of  lockdown.  Children  who  we  know  have  often  struggled  to  access  education  before  the  pandemic  are  now  finding  that  they  are  locked  out  completely.   

 

  1. Access  to  education  brings  with  it  a  sense  of  structure  and  is  essential  to  successful  integration  into  a  new  life.  So  this  lack  of  access  will  be  adding  unnecessary  and  additional  disruption  to  already  disrupted  lives. 

 

Health  and  Safety  Concerns 

 

  1. We  have  worked  very  closely  with  our  colleagues  in  the  Hackney  and  City  Clinical  Commissioning  Group  (CCG),  and  we  know  that  the  CCG  will  be  responding  with  more  detail  on  their  concerns  in  relation  to  health,  however  we  are  aware  that  the  health  needs  of  the  asylum  seekers  appear  to  have  been  very  much  underestimated  by  the  Home  Office,  especially  mental  health  needs  due  to trauma.    

 

  1. Local  services  which  were  already  incredibly  stretched  during  Covid-19  have  had  to  provide  help,  and  this  huge  need  is  not  funded  beyond  an  initial  health  screen.  Dental  care  for  asylum  seekers  is  a  significant  concern  and  not  included  when  the  residents  are  helped  with  GP  applications.  Hotel  staff  vary  in  their  ability  or  capacity  to  facilitate  GP  registration  and  it  remains  an  unclear  pathway a s  to  who  is  responsible  for  doing  this. 

 

  1. We  have  also  been  informed  by  our  public  health  colleagues  that  there  is  no  formal  Covid-19  testing  offer  for  contingency  hotels.  In  addition  there  appears  to  be  a  lack  of  risk  assessment  of  the  appropriateness  of  accommodation  for  individual  needs.  For  instance,  physical  disability  is  not  taken  into  account  when  assessing  if  the  room  and  facilities  are  suitable.  

 

  1. The  process  for  identifying  potential  pre-dispersal  asylum  accommodation  and  for  testing suitability  of  specific  sites  has  not  been  made  clear  to  the  Local  Authority.  The  last  proposed  site  identified  by  the  Accommodation  Provider  for  the  Local  Authority  to  offer  comment  on,  was  wholly  unsuitable  and  did  not  meet  health  and  safety  standards  for  borough  temporary  accommodation  in  the  area.    

 

  1. All  this  has  unfortunately,  and  inevitably,  led  to  multiple  outbreaks  in  the  hotel  and  there  is  a  serious  concern  that  more  cases  are  going  unreported  because  hotel  staff  have  not  had  sufficient  training.  

 

Conclusion 

 

  1. Hackney  has  a  long  history  of  accepting  and  supporting  refugees.  We  are  proud  that  our  borough  is  one  that  so  many  people  feel  they  can  call  home,  and  that  so  many  residents  recognise  is  a  place  where  people  from  different  backgrounds  get  on  well  together.  At  a  time  of  crisis,  we  once  again  welcome  the  opportunity  to  help  people  who  desperately  need  our  support.   

 

  1. Our  concern  is  not  that  contingency  accommodation  has  opened  in  Hackney,  but  that  had  the  Home  Office  initially  consulted  properly  and  effectively,  worked  with  the  Council  and  our  partners  when  they  opened  the  accommodation,  and  provided  that  accommodation  with sufficient  support  and  resources,  we  are  confident  that  some  of  the  issues  that  we  have  shared  with  you  would  have  been  successfully  mitigated.  

 

  1. Whilst  we  recognise  the  additional  challenges  posed  by  Covid-19,  we  would  draw  your  attention  to  the  response  in  Hackney  to  providing  emergency  accommodation  for  rough  sleepers  in  the  borough.  This  has  involved  joint  working  between  the  Council  and  health  partners,  and  has  taken  a  similar  approach  in  using  hotel  based  accommodation.  As  a  team,  we  then  used  that  fixed  location  as  a  platform  to  bring  together  the  wider  services  and  expertise  required  to  support  rough  sleepers’  needs.   

 

  1. The  hotels  housing  asylum  seekers  in  the  borough  were  intended  as  a  short  term  measure.  As  the  pandemic  continues  the  Home  Office  needs  to  recognise  the  impact  cramped  conditions  and  limited  facilities  have  on  those  living  there,  invest  further  in  the  level  of  support  needed,  and  explore  appropriate  move-on  accommodation  that  is  more  suited  to  longer  term  stays. 

 

  1. The pandemic has tested  the  resilience  of  all  our  public  services  and  made  clear  the  importance  of  a  people  first  approach.  The Home  Office’s  approach  to  housing  asylum  seekers  has  not  been  to  put  people  first  and  it  has  exposed  a  woeful  underinvestment  in  helping  a  cohort  of  people  who  are  truly  vulnerable  and  in  need  of  our  help.  Sadly, it  is  the  asylum  seekers  themselves  who  end  up  bearing  the  burden  of  this  and  we  are  now  again  seeing  the  impact  on  individuals  of  that  failure.    

 

  1. I would of  course  be  very  happy  to  arrange  a  meeting  to  discuss  the  contents  of  this  letter  further, so  please  do  not  hesitate  to  let  us  know  if  we  can  provide  any  further  detail.     

 

Yours sincerely,  

 

 

Cllr.  Carole Williams 

Cabinet Member  for  Employment,  Skills  and  Human  Resources  

 

February 2021